Es un juez de la corte superior de 62 años de edad. Son ex adictos y delincuentes. Algunos de ellos han cumplido penas de prisión; otros han vivido bajo puentes.

Todos ellos, sin embargo, forman parte de un equipo: el Skid Row Running Club de Los Ángeles.
Dos veces por semana, antes de que salga el sol, el juez Craig Mitchell corre la milla desde su oficina en la corte del condado hasta The Midnight Mission, una organización de servicios sociales centrada en Downtown’s Skid Row — el área notoria donde reside la mayor población sin hogar de la ciudad.

“No es exagerado decir que en una mañana cualquiera miro personalmente a cientos de personas en ocho cuadras. A cada lado de cada acera hay gente en tiendas de campaña”, dijo Mitchell. “Es un lugar peligroso. He sido agredido físicamente en Skid Row. La gente se me acerca preguntando si quiero comprar drogas”.
En la misión, conoce a un grupo de 30 a 40 personas, y juntas corren por el Este de Los Ángeles.
El grupo incluye corredores de todas las condiciones sociales y todos los niveles de atletismo. Algunos miembros están sin hogar o en recuperación, y otros son abogados, trabajadores sociales, estudiantes o agentes de la policía de Los Ángeles fuera de servicio.
Mitchell desarrolló el programa en 2012 después de que un hombre al que había sentenciado a prisión regresara para darle las gracias.
“Fue puesto en libertad condicional en la misión de medianoche y decidió volver y decir:’Gracias, Juez Mitchell, por tratarme como a un ser humano'”. El presidente de la misión en ese momento me preguntó si había algo que pudiera hacer para contribuir al programa de la misión, y pensé en formar un club de atletismo. Ese fue el comienzo”, dijo Mitchell.
Desde entonces, entre 300 y 500 personas han corrido con el grupo, que ahora es una organización oficial sin fines de lucro. Cada año, Mitchell lleva a sus corredores más dedicados a Skid Row en un viaje gratis para participar en un maratón internacional.
“Vuelvo al juzgado después de cualquier carrera y compruebo quién estaba allí. Y así, sé exactamente quién ha sido fiel al programa en ejecución y quién sólo viene periódicamente”, dijo.
En los últimos años, Mitchell y los socios del club han participado en maratones en Ghana, Roma, Vietnam y Jerusalén.
Mitchell dice que ha visto a los participantes dar un giro a sus vidas, asistir a la universidad, conseguir un empleo a tiempo completo y mantener la sobriedad.
“Correr es un mecanismo para que los participantes construyan relaciones”, dijo. “Puedes ser un corredor horrible y beneficiarte de lo mismo que nuestros corredores rápidos, porque al final del día vas a estar rodeado de gente que realmente se preocupa por ti y quiere pasar tiempo contigo. Todo el mundo es bienvenido. Afirmamos. Escuchamos. Nosotros apoyamos”.

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