Se cree que la nave espacial japonesa Hayabusa-2 detonó una carga explosiva en el asteroide que está explorando.

Su misión es crear un cráter artificial en el asteroide Ryugu.

Si esto tiene éxito, volverá más tarde a recoger muestras del asteroide, lo que podría ayudar a los científicos a entender cómo se formó la Tierra en el Sistema Solar primitivo.

Según Kyodo News, el éxito del experimento sólo se confirmará a finales de abril.

El dispositivo explosivo, llamado Small Carry-on Impactor (SCI), fue desplegado por el Hayabusa-2 el viernes. El SCI es un contenedor cónico de 14 kg unido a la Hayabusa-2 y embalado con explosivo plástico.

La intención era perforar un agujero de 10 m de ancho en el asteroide en el momento del impacto.

El SCI del viernes se separó con éxito del Hayabusa-2 a una altitud de 500 metros sobre la superficie de Ryugu.

Mientras tanto, el Hayabusa-2 maniobró para esconderse al otro lado del asteroide, protegiendo a la nave de cualquier escombro volador.

Si la detonación tiene éxito, las imágenes del momento en que ocurrió deberían haber sido capturadas por una pequeña cámara llamada DCAM3 que fue desplegada por la sonda de la Agencia Japonesa de Exploración Aeroespacial (Jaxa).

La cámara está diseñada para observar la explosión desde una distancia de aproximadamente 1 km y capturar imágenes de la explosión del proyectil hasta su «nave nodriza».

Sin embargo, no está claro cuánto tiempo se tardaría en transmitir estas imágenes a la Tierra.

Si todo sale según lo previsto, Hayabusa-2 regresará en unas semanas al cráter para recoger muestras prístinas del asteroide que no han sido expuestas al duro entorno del espacio.

Se espera que estas muestras revelen datos vitales para ayudar a explicar cómo se formaron los planetas en el primer período del sistema solar.

Yuichi Tsuda, director del proyecto de la misión, ya lo había explicado anteriormente: «Esperamos que la precisión del impacto[del SCI] sea algo así como un radio de 200 metros, es muy grande… esperamos tener un agujero en algún lugar de esa región tan grande.

«Trataremos de encontrar ese cráter artificial dos semanas después, descendiendo a una altitud más baja y haciendo observaciones extensivas.»

El Ryugu pertenece a un tipo particularmente primitivo de roca espacial conocido como asteroide tipo C. Es una reliquia de los primeros días de nuestro Sistema Solar.

Pero se cree que el bombardeo con radiación cósmica sobre los eones altera las superficies de estos bloques de construcción planetarios. Por lo tanto, los científicos quieren obtener una muestra fresca que no haya sido cambiada por este proceso.

En la 50ª Conferencia de Ciencias Lunares y Planetarias (LPSC) del mes pasado, el científico del proyecto Sei-ichiro Watanabe dijo que el experimento también «nos proporcionará información sobre la fuerza de la capa superficial de Ryugu».

Esto podría ayudar a arrojar luz sobre cómo el asteroide desarrolló su característica forma de «trompo».

Ryugu

Los resultados científicos sugieren que el Ryugu se formó a partir de escombros sueltos que fueron lanzados desde un asteroide más grande y que luego se unieron para formar un objeto secundario.

En la reunión del LPSC, celebrada en The Woodlands en Texas, Yuichi Tsuda me contó cómo el equipo decidió en qué lugar de Ryugu se generaría el cráter artificial.

«Hay dos cosas: la primera prioridad es hacer un agujero donde podamos identificar fácilmente un cráter… así que, una observación fácil, no demasiado dura, no demasiado irregular», dijo.

«Segundo, un lugar lo más factible en términos de aterrizaje…. si esos dos no se encuentran juntos, vamos con la primera prioridad.»

Los científicos pueden ordenar a Hayabusa-2 que descienda al cráter en una fecha posterior para recoger una muestra prístina de roca. Pero sólo lo harán si no hay riesgo de que la nave choque con una roca.

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