Las fuerzas armadas maltesas han abordado un buque mercante que supuestamente fue secuestrado por migrantes después de haber sido rescatado frente a las costas de Libia.

Cinco de los migrantes han sido arrestados, acusados de obligar al capitán del petrolero a ceder el control «mediante acciones coercitivas» y ordenarle que cambie de rumbo, según fuentes del gobierno maltés.

Los 108 migrantes son 77 hombres, 19 mujeres y 12 niños.

Las autoridades maltesas establecieron comunicaciones con el capitán del petrolero El Hiblu 1 cuando éste se encontraba a unas 30 millas náuticas de Malta y se dirigía hacia la isla.

«El capitán declaró repetidamente que no tenía el control del buque y que él y su tripulación se veían obligados y amenazados por una serie de migrantes a desplazarse a Malta.

Una patrulla maltesa impidió que el petrolero entrara en aguas maltesas. Una unidad de fuerzas especiales fue enviada para abordar el petrolero y entregar el control del barco al capitán.

La unidad de operaciones especiales estaba respaldada por un buque patrulla, dos naves interceptoras rápidas y un helicóptero.

«El buque cisterna, su tripulación y todos los migrantes están siendo escoltados por las Fuerzas Armadas de Malta hasta Boiler Wharf (en La Valetta) para ser entregados a la policía para su investigación», dijeron las autoridades maltesas.

La intervención se produjo después de que los migrantes secuestraran un barco mercante que los rescató frente a las costas de Libia y les ordenó que se dirigieran a Italia, dijo el miércoles el gobierno italiano.

Matteo Salvini, ministro del Interior de línea dura del país, condenó a los solicitantes de asilo como «piratas».

Pero los grupos de derechos humanos dijeron que estaban tratando de escapar del «infierno» de los campos de detención en Libia y que deberían dirigirse hacia un puerto seguro.

El Hiblu 1 rescató a los migrantes de un barco que se hundía al norte de Libia y tenía la intención de llevarlos de vuelta allí, según el ministro del Interior italiano.

El buque de propiedad turca se encontraba a seis millas náuticas del puerto de Trípoli cuando, según se informa, los migrantes obligaron a la tripulación de 12 hombres a dar la vuelta y comenzar a navegar hacia el norte.

«No son náufragos migrantes, sino piratas. Deberían saber que sólo verán Italia con un telescopio», dijo el Sr. Salvini, que también es viceprimer ministro y jefe del partido de la Liga anti-inmigración. «Les digo a los piratas que olviden Italia.»

Los solicitantes de asilo tienen miedo de ser devueltos a Libia debido al trato inhumano al que son sometidos en los centros de detención, algunos de ellos dirigidos por bandas de traficantes.

Desde que llegó al poder el verano pasado, el gobierno de coalición italiano ha cerrado los puertos del país a los inmigrantes rescatados, siendo el Sr. Salvini el máximo exponente de la política.

La guardia costera libia, formada por la UE, intercepta los barcos de inmigrantes y los devuelve a Libia, en una política de retroceso que ha sido condenada por las Naciones Unidas y las organizaciones humanitarias.

Refugiados y migrantes dicen que son golpeados, violados e incluso vendidos como esclavos en Libia.

Son torturados por bandas de contrabandistas con el fin de extorsionar a sus familias.

«Ningún Estado puede expulsar o devolver a los refugiados a países en los que sus vidas y su libertad se verían amenazadas», dijo Mediterranea Saving Lives, una ONG humanitaria.

Enviar a los migrantes de vuelta a Libia constituiría «no sólo un crimen sino un acto de inhumanidad».

«El barco debe ser asignado inmediatamente a un puerto seguro en un país europeo donde se garanticen los derechos humanos de estas personas.

«No deben ser tratados como’piratas’ o criminales, sino como solicitantes de asilo que huyen del infierno de los campos de detención en Libia», dijo la ONG.

El drama se produjo cuando la UE decidió descartar efectivamente una operación naval en el Mediterráneo que ha salvado decenas de miles de vidas desde que comenzó en 2015.

Los Estados miembros de la UE retirarán sus barcos de la Operación Sofía, a la que se encomendó la tarea de reducir el tráfico de migrantes y, más recientemente, de formar a los guardacostas libios para que intercepten los barcos y lanchas neumáticas de los migrantes.

Maja Kocijancic, portavoz de la Comisión Europea, dijo que «sin los medios navales, la operación no podrá cumplir eficazmente su mandato».

Las patrullas aéreas sobre el Mediterráneo se mantendrán durante los próximos seis meses, pero sin barcos para rescatar a la gente.

Italia comanda la operación, pero desde que llegó al poder el pasado mes de junio, la coalición se ha negado a permitir que los migrantes de rescate desembarquen en los puertos italianos.

Los italianos piden a otros países que asuman la carga, pero ninguno está dispuesto a aceptar a más inmigrantes rescatados.

Casi 2.300 migrantes y refugiados murieron mientras intentaban cruzar el Mediterráneo el año pasado, según cifras de la ONU.

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